Clovis, début de l’Histoire de France ?

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Le baptême de Clovis est-il la première date de l’histoire de France ? Voilà qui serait paradoxal, car la date de l’événement est en elle-même incertaine, quelque part entre 496 et 511. Pourtant, le baptême a fait l’objet d’une importante exploitation, à tel point qu’il figure dans toutes les Histoires de France . Certes, la mise en valeur n’a pas été immédiate : la conversion de Clovis est oubliée des trois générations qui suivent sa mort. C’est un événement des plus fuyants. Mais peut-être reste-t-il possible de distinguer le roi des Francs et son baptême. Politicien avisé et guerrier renommé, Clovis parvient peu à peu bousculer les autres puissances installées en Gaule au profit de la décomposition de l’Empire romain d’Occident. Il parvient ainsi à occuper la Picardie aux dépens du général Égidius en 486 ; l’épisode du vase de Soissons serait à situer à ce moment. En Rhénanie, Clovis s’étend progressivement au dépend des Alamans ; il tente également de s’emparer du royaume burgonde de Lyon et mène des raids en direction de l’Aquitaine wisigothique. En 507, il réussit même à débloquer l’étau diplomatique ostrogoth, s’allie avec les Burgondes et attaque les Wisigoths en Gaule. La victoire de Vouillé, qui voit la mort du roi wisigoth Alaric II, permet aux Francs de s’emparer de la majeure partie des possessions gothiques en Gaule. En 508, la réception du consulat honoraire conféré par Byzance permet à Clovis à célébrer un triomphe à la mode antique. Le « premier roi de France » aura surtout été l’un des derniers grands commandants de l’Antiquité.


Votre conférencier :

Bruno Dumézil est professeur en Histoire médiévale à Sorbonne Université ; professeur à l’École Polytechnique.


Les dates à retenir :

451 : Attila en Gaule. Bataille des Champs Catalauniques.

454 : mort du général Aetius.

Vers 481 : Clovis succède à son père Childéric comme roi des Francs.

Vers 486 : conquête de la Picardie.

500 : intervention dans la guerre civile en Burgondie.

Vers 502 ( ?) : mariage avec Clotilde.

507 : bataille de Vouillé. Conquête de l’Aquitaine

511 : concile d’Orléans. Mort de Clovis. Premier partage mérovingien.

Vers 565 : rédaction du premier récit conservé du baptême de Clovis.

660 : premier récit localisant le baptême de Clovis à Reims.


À lire pour aller plus loin :

Bruno Dumézil, Le baptême de Clovis, Paris, Gallimard, « Les journées qui ont fait la France », 2019.

Bruno Dumézil, L’Empire mérovingien, Ve-VIIIe siècle, Paris, Passé Composé, 2023.

Michel Rouche, Clovis, Paris, Fayard, 1996.

Michel Rouche, (éd.), Clovis, histoire et mémoire, 2 vol., Paris, PUPS, 1997.

Laurent Theis, Clovis, de l’histoire au mythe, Bruxelles, Complexe, 1996.


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Bruno Dumezil
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